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又一家明星机器人公司倒掉,明星创业机器人公司Anki倒闭

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鱼羊 乾明 发自 凹非寺

又一家曾经光芒四射的机器人公司,倒闭了。

量子位 报道 | 公众号 QbitAI

又一家曾经光芒四射的机器人公司,倒闭了。成立于2014年,仅2年就入选《机器人商业评论》年度权威榜单RBR50
2016,成为机器人技术的全球50强。当时一同上榜的多是巨头,有ABB、发那科、大疆,也有谷歌、亚马逊……△Carbon
Robotics创始人Rosanna Myers这家公司叫Carbon
Robotics,生产的是世界上最便宜的工业机械臂:别家两万美元,他家KATIA两千美元——只有十分之一,极致性价比。而且不止价格友善,功能还很丰盛。KATIA可以做3D打印:

两个月前,刚被Fast
Company评为“2019年度全球最具创新力企业”机器人领域No.1的Anki,突然死亡。

会做激光切割:

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也能按照你设计的图案,给蛋糕裱花。

Anki是一家曾在硅谷备受追捧的明星创业公司,已经获得的融资达2亿美元(约合人民币13.47亿)。投资方都包括硅谷知名风投机构A16Z、
Index
Ventures、摩根大通等,A16Z创始人马克·安德森一度是这家公司的董事会成员。

除了“开箱即用”的能力,人类还可以自己定制新的任务,训练这个机械臂去做,30分钟就能训练一项技能。一句话形容这样的公司和产品:硬件便宜,软件智能。公司看起来前途无量。然而万万没想到,如此能力的Carbon
Robotics,却忽然被曝“死讯”:资产出售在即,官网也不见了。到底发生了什么?融资3700万,现在破产出售美媒The
Information报道说,当记者去到Carbon
Robotics旧金山总部的时候,公司已经空无一人。更早之前的10月2日,董事会选择把公司带入破产程序。他们选择了加州法律允许的一种破产形式:由一个第三方来监督公司的剩余资产出售。而他们聘请的第三方——一家名叫Sherwood的咨询公司,其CEO也亲自确认了这个消息。这个咨询公司不愿透露,等待出售的资产总价值有多大。不过一份拟好的文件显示:5只生产完成且正常运行的KATIA机械臂、软件源代码、测试用的设备,以及一系列专利,都在出售范围内。至于为何会走到这一步,文件还提到了直接原因:没钱了。在2019年大部分时间里,Carbon
Robotics手头资金越来越吃紧。选择破产,大概也是已经没有足够的资金,支持它继续活下去。虽然不知道具体销售和营利情况,但如果单从融资来看,Carbon
Robotics成立至今,并没有做足够的融资储备。公开资料显示,这家机械臂公司从2014年成立到现在,累计融资536万美元,约合人民币3700多万元。除了2016年种子轮超过300万美元,2018年还新增一笔200万美元,但其后便再无投资。如果单从融资来比较,Carbon
Robotics这样的公司在国内不算什么,但如果结合它当年的风光和轰动一时,或许就能更加感知机器人领域的现实骨感。曾经名噪一时,要做机器人领域苹果微软首轮投资到账的2016年,也是Carbon
Robotics曝光度最高的一个时期。当年年初,团队站上了CES——全球最大消费电子展的TechCrunch硬件竞赛场,并一路杀进决赛圈。与此同时,还入围了CES最佳初创公司的决赛圈。他们的梦想也非常动人,情怀满满:把机械臂做到像电脑那样普及。赢得评委看好一片。而且Carbon
Robotics不止有口号,还有具体痛点解决方案。他们说要从解决既有机械臂三大挑战入手:一是贵,二是难用,三是与人协作不够安全。但Carbon
Robotics团队信心满满承诺,自己的产品KATIA,可以同时解决这三大挑战和痛点。首先是价格。市场上的工业机械臂多在20,000美元以上,而KATIA定价2,000美元,十分之一的性价比竞争力,也接近一台电脑的价格,可以更容易走进寻常百姓家。其次是易用。名如其“机”,KATIA的全称叫Kick
Ass Trainable Intelligent
Arm,意思是“超强大的可训练的智能机械臂”。作为工业级产品,它重仅1公斤,精度半毫米,活动范围1米,支持各种应用。至于可训练,要想让它执行你定制的任务,在末端换上需要的工具,训练30分钟它便能学会一项新技能。怎么训练呢?甚至不用用户会写代码,只要手动告诉它任务是怎样的,就足够了:是不是光看这宣传demo就非常动人了?几乎无门槛,每一个人——会编程不会编程,都可以轻易上手。而且别忘了,他们终极目标是“让机械臂像电脑一样普及”。从工程师到艺术家,都是他们想要覆盖的用户。简直就是机器人时代的乔布斯、比尔盖茨啊。另外,如果想做出更复杂更绚丽的功能,还可以借助KATIA的App进一步实现。比如,开头看到的裱花技能,就是借App的力量来实现的,复习一下:除了软硬件产品,Carbon
Robotics还希望进一步打造一个开发者平台,就像苹果的App store那样。Carbon
Robotics还透露过,通过KATIA提供的各种API,可以大大简化开发流程。在2016年,就已经有800多种开发者贡献的技能了。当然,最后别忘了Carbon
Robotics说的机械臂应用痛点:人机协作中的安全。为了让KATIA与人类和平共处,他们开发了一种传感器,还专门申请了专利:它可以从机械臂的任何一点,探测方圆50公分范围里,人类出没的情况。而且也相当智能化,需要人类参与的“训练模式”下,这种传感器会允许人与机械臂互动,与执行任务的状态有所区分。不知道你听了这样的情怀愿景,看了如此产品能力的demo作何感想?但当时从CES到机器人圈,Carbon
Robotics真是被奉为冉冉升起的明日之星,冲进机器人技术的世界50强,自然也情理之中。创始团队也不是草台班子。两位创始人都是实打实的美国精英。首席执行官Rosanna
Myers和首席技术官Dan
Corkum,均求学于“南方哈佛”杜克大学,大学期间就联手创立了这家公司。并且纷纷中选过福布斯30
under
30。很像Google那两个斯坦福学生创始人的故事。但他们没有复刻谷歌神奇小子的故事,2016年过去之后,Carbon
Robotics的CEO虽然还不时露面,直到今年8月也出席各种活动维持存在感,但团队却再没有发表过新技术、新进展了。不止这一家机器人公司倒下虽说资金上日渐窘迫,不过Carbon
Robotics官网直到消失前,一直显示正在招人,且公司今年7月还和众多企业一起,参加了招聘周活动。那时,并没有显示出“马上就要结束了”的强烈迹象,至少从外表看没有。如今只过去了3个月,公司已经在出售资产,员工人数也定格在了11-20这一档。所以倒得如此轰然和猝不及防,也令诸多业内外关注者吃惊。但长期关注机器人机械臂的分析师,对此的评论或许能道破症结所在。面对这场破产的结局,IDC分析师Remy
Glaisner的感受是:机械臂的玩法正在改变。之前许多初创团队可以闯入这样的领域,是因为通常会选择软件路线,硬件用第三方模板,生产机械臂的供应商也由此激增。避“重”就“轻”也可以减少团队的融资压力。于是之前很长一段时间,看重软件、硬件能力稀缺,也成了创业公司的普遍现状。但硬件巨头一旦“醒过来”,市场情况一下子就改变了。近年来,像ABB这样的巨头们纷纷开始推出低成本的机械臂,加之之前涌入的众多比拼性价比的机械臂创业公司,竞争一下子空前激烈。于是物竞天择、行业去泡沫化启动,大家的生存空间越来越小,最终Carbon
Robotics这样的明星公司,愿景很好,壁垒却还不够深厚,最终被挤出了赛道。听上去令人惋惜,但相同的命运,其实已经在更加重量级的机械臂公司身上发生过。2008年成立的Rethink
Robotics,曾经出产过Baxter和Sawyer两只明星机器人,累积融资1.5亿美元,亚马逊CEO贝佐斯从A轮到E轮参与了8次投资。2018年,公司却在售出2,500台机器人的喜讯发表后不久,宣布了倒闭。而在那之前,Rethink
Robotics也曾经是机器人技术的全球50强。他们的机器人同样能和人类安全相处,是协作机器人
(Cobot)
中的战斗机。也正是他们,把协作机器人这个概念,变成了整个行业里举足轻重的一部分,发扬光大。东京有家名叫Henn
Na
Cafe的咖啡馆,就买了一只Baxter,它用机械臂帮客人做咖啡,还一度成为了店里的宣传点。而且Rethink
Robotics的创始人,还是鼎鼎大名的MIT机器人教父Rodney
Brooks。相比今日倒下的Carbon Robotics,Rethink
Robotics有大牛光环、有重金投资,还有已经量产售卖的产品。但仍没能逃脱倒闭命运。机械臂这片领域的生存难度,由此可见。而且也不止是机械臂,整个机器人行业都时常发生轰然倒下的剧情——一路被资本青睐的公司,突然关门。这些机器人叫Anki
DRIVE,是智能汽车玩具。2013年发布后,一度成为了亚马逊第二畅销的玩具。孕育它的公司叫Anki,自从2010年成立以来,推出的产品几乎都成了热门。比如在2016年推出的另一款产品:Cozmo机器人。手掌大小,傲娇个性,可以和人类交流情感。你和Cozmo玩游戏赢了它,机器人也会“生气”。卡耐基梅隆大学
(CMU) 甚至把它选作教学用的机器人。也一度作为Fast
Company评选的2019年度全球最具创新力企业机器人领域No.1,公司累计卖出了超过650万件产品,年收入接近1亿美元,累计融资超过2亿美元……却在今年4月宣布关门倒闭。当时对外说,因为新一轮融资失败,微软亚马逊等巨头接盘也没搞定,只能倒闭清算。新技术公司迎商业化大考所以纵观今年倒下的明星机器人公司,或许产品都各有各的亮点,也获得外界认可,但最终真正规模化时,商业化能力却无法支撑技术野心。如今的Carbon
Robotics,成为技术和商业能力不匹配名单中的一员,成为去泡沫化里倒下的一员,成为明星变流星的一员。或许如Rethink
Robotics创始人、MIT机器人教父Rodney
Brooks所言,让普通人不用编程的机器人,会永远改变工业机器人。但理想丰满,现实骨感。所有新技术、新愿景,最终还是要迎接商业化、规模化盈利大考。否则风口和关注度过后,飞得越高,跌得越重。资本催生下却长不出翅膀,这样倒下的公司还少吗?

他们首款产品便登上苹果WWDC,得到库克的高度评价,之后更是被媒体评为能与“谷歌赛跑”的公司;微软和亚马逊都曾想过收入麾下……

其在2016年推出的小机器人Cozmo更是引领一阵热潮,成为卡内基梅隆大学官方认证的教学机器人。

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就在它卖出650万+件产品,年收入近1亿美元之后——止步于今年4月。

成为又一个倒下的机器人公司。

Anki之死

科技媒体Recode报道,美国当地时间4月29日上午,Anki举办一场员工大会,其Boris
Sofman告诉200多名员工,他们将在周三被解雇,每人会获得一周的遣散费。

在几天前,这些员工们还被告知,在一轮新融资失败后,Anki打算寻找额外资金。

最后,融资没有成功,微软、亚马逊以及康卡斯特等巨头的收购也未能敲定。

Anki在声明中表示:

尽管在过去取得了成功,但仍需要各种金融渠道来为产品开发以及平台扩展提供资金。

如果没有大量的资金来为硬件和软件业务提供支持,发展难以为继。

他们表示,公司正在尽最大努力照顾每一位员工及其家人,管理团队将会进一步探索所有的可能性。

这场倒闭来得有点突如其然。

今年3月3日,其首席执行官Boris Sofman还在社交媒体上发文庆祝,Anki在Fast
Company评选中获得了好成绩。

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仅仅月余时间,就发生了翻天覆地的变化。

对于这次Anki的倒闭,在社交媒体上也引发了大量讨论。

有人评论称,创建一家消费者硬件公司真的很难,就算它有非常酷的硬件,也很难。

Recode更是给出了“It’s a hard, hard fall”的评价。

这是一家怎样的公司?

Anki由毕业于卡内基梅隆大学机器人研究所的三位博士生创立,曾是机器人学和人工智能领域炙手可热的创业公司。

公司成立于2010年,2013年推出的首款产品Anki
DRIVE便登上了苹果WWDC,库克评价称,它“打造了一种全方位的玩具新体验”。

次年,这款产品成为亚马逊上第二畅销的玩具。

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2016年,Anki推出的小机器人Cozmo更是引领一阵热潮。它不仅成为卡内基梅隆大学官方认证的教学机器人,这个会撒娇会卖萌还有点小脾气的“戏精”机器人还在社交媒体上受到极高的关注,测评视频被刷爆。

图片 6在这一年,Anki
DRIVE的二代产品Anki
OVERDRIVE发布,以及Cozmo热销,Anki的名字推上了2016年假日季四大畅销高档玩具的榜单。”
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{“type”:1,”value”:”2017年,亚马逊玩具销售排行榜上,Cozmo成为卖得最好的那一个,这家公司透露,公司这一年的收入已经接近1亿美元。

Anki并没有在此停下脚步,2018年,他们推出了家用机器人Vector。

虽然跟Cozmo长得很像,但实际上Vector更接近市面上语音精灵类的产品,也就是说它既能实体卖萌,又能帮你拍照、计时、定闹钟。

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但值得注意的是这一次Anki选择在Kickstarter上发起了众筹,官方的解释是,他们希望能将Vector放到更大的设计平台和技术社区当中。

截止到现在, Anki已经卖出了650万台机器人,仅2018年8月,就卖出了150万台。

尽管卖得很好,也难以阻挡发展颓势,最后也只能得到了一个倒闭的结局。

不少用户都对表示很“悲伤”、“遗憾”等等,毕竟他们开发的Cozmo体验很好。

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机器人公司倒闭潮

不只是Anki,近年来已经有不少机器人公司倒闭。

2018年8月,博世旗下Kuri机器人宣布停产;10月,MIT机器人教父创办的机器人公司Rethink
Robotics宣布倒闭。12月,社交机器人鼻祖Jibo倒闭。

进入2019年以来,开发自动叠衣服机器人的公司Seven Dreamers也宣告破产。

在这些公司倒闭的声明中,也揭露了这些公司倒闭的原因。主要有三个:

第一,没有足够的资金来支撑公司发展;其次,市场仍旧未达到预期;最后,则是技术上难以有突破。

现在,这一名单上又多了一个Anki。

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